¿Pueden los Yankees ganar el campeonato sin un shortstop de élite?

Los Yankees están sin un campocorto de élite desde que su legendario campocorto Derek Jeter se retiró. El equipo también ganó su último campeonato en 2009, cuando el carismático capitán era su líder. Parece que la falta de un gran shortstop, quizás, sea el mayor obstáculo para que los Yankees ganen otro campeonato en la última década y media.

Cada uno de los seis últimos equipos que ganaron un anillo de las Series Mundiales tenía un shortstop de primera categoría en el equipo. Carlos Correa, Xander Bogaerts, Trea Turner, Corey Seager, Dansby Swanson y Jeremy Pena, los seis últimos shortstops titulares que ganaron las Series Mundiales, estaban en la cima de su posición cuando ganaron. Los seis siguen siendo de los mejores, y los cinco primeros han firmado contratos por un valor total de 989 millones de dólares. Peña sólo tiene 25 años, pero ya tiene un premio MVP de las Series Mundiales, un premio MVP de las Series de Campeonato y un Guante de Oro. Sin un shortstop de élite igual de fuerte, los Yankees no han conseguido ser campeones del mundo.

Los Astros ganaron su primer campeonato con 562 puntos y 14 carreras impulsadas en 18 partidos. Como joven de 22 años, Correa cambió por completo lo que significaba ser un sólido campocorto. Cuando Correa venció a los Yankees en la ALCS de 2017, la posición ya era cada vez más fuerte y grande, y una vez ganado el campeonato, ya no había vuelta atrás. Un shortstop de élite de la clase de Correa es la clave para que los Yankees ganen un trofeo.

Los Yankees necesitan un shortstop fuerte que pueda igualar el nivel de las estrellas de otros equipos. Pero el shortstop de los Yankees en este momento no es uno de esos tipos. Isiah Kiner-Falefa tiene el peor porcentaje de slugging de cualquier jugador que haya realizado al menos 2.000 apariciones en plato desde su primera temporada en 2018. Aunque el slugging no forma parte de su juego -y él, los Yankees y todos los entrenadores que planean contra ellos lo saben-, KFK y otros jugadores como él rara vez desempeñan ya un papel en la victoria de un campeonato. Si uno es parador en corto en un buen equipo, se espera que golpee al menos 20 pelotas por encima de la valla, mantenga despejado el lado izquierdo del campo interior y atraiga en masa a los aficionados a la tienda del equipo para que compren tu camiseta.

Los logros de los seis últimos shortstops que ganaron las Series Mundiales fueron paralelos a la gesta del campeonato de los Yankees. En 2017, los Bombarderos tuvieron la oportunidad de conseguir el título. El potente bateador Aaron Judge hizo 52 jonrones, mientras que Luis Severino aportó una fuerza sólida a su rotación. Pero cuando ese periodo de tiempo empezó a tomar forma y Gleyber Torres fue aclamado como el campocorto de sus sueños, no tardamos en darnos cuenta de que Torres era más como Dan Uggla, un segunda base que podía batear pero que no hacía gran cosa en defensa.

Por eso los Yankees apostaron por Kiner-Falefa en 2022. Kiner-Falefa es conocido por lo bueno que es en el campo, pero suele tener algunos bateos molestos cada semana. Es el tipo de jugador que no ayuda a ganar a un equipo, sino que puede perjudicarlo, como hizo en 2022. Los Yankees de 2022 también ganaron 99 partidos y una serie de playoffs, lo cual no es nada despreciable, pero no está a la altura de las altas expectativas de la ciudad.

Si los Yankees ganan un banderín y mantienen a Kiner-Falefa en el shortstop, será porque su potente cuerpo de lanzadores compensa el hecho de que la parte inferior de su alineación no batea bien. Si Gerrit Cole, Carlos Rodon, Néstor Cortés y Severino se mantienen sanos, son lo suficientemente fuertes como para cubrir los demás defectos de los Yankees. Los Gigantes de la década de 2010 son el mejor ejemplo de un equipo que llegó a la cima gracias a un buen lanzamiento constante y un ataque suficiente. Estos Yankees son mejores en general que aquellos equipos, pero el juego ha cambiado mucho desde que los Giants de 2014 ganaron las Series Mundiales con sólo dos jonrones en siete partidos. ¿Ya no puede un mal equipo ofensivo como los Royals de 2015 sorprender al mundo apoyándose en brazadas de sacrificio y pelotas pequeñas?

Los Yankees se encuentran en una situación interesante, entre los Gigantes, que tienen muchos lanzadores buenos, y los Royals, que son muy luchadores. La temporada pasada, este equipo marcó más carreras que ningún otro de la Liga Americana, aunque el turno al bate del shortstop no ayudó mucho. Han hecho la mayoría de las cosas que debe hacer un aspirante moderno, como poner los home runs a la cabeza de su lista de prioridades, construir un bullpen imbatible y firmar contratos a largo plazo con sus mejores jugadores. Simplemente no tienen un shortstop, que es lo único que tenían todos los equipos que les ganaron en los últimos seis años.

Aquí es donde entran en juego las posibilidades de crecimiento. Hay muchas posibilidades de que Oswald Peraza o Anthony Volpe se conviertan en otro Jeremy Pena. La cuestión es cuán probable es y cuándo ocurrirá. Si alguno de ellos demuestra que está tan cerca de acabar como Peña en 2022, los Yankees estarán en buena forma. Si demuestran que necesitan más partidos, lo que es probable para dos chicos que tienen 22 y 21 años, los Yankees tendrán que intentar ir en contra de la tendencia reciente de los ganadores de las Series Mundiales de tener shortstops que les ayudaron a ganar.

El campocorto de 21 años ha bateado .353/.450/.647 en sus seis primeros partidos. Anthony Volpe tiene un jonrón, dos dobles, cinco carreras anotadas, tres paseos y tres bases robadas.

“Creo que tiene todas las herramientas”, dijo Aaron Judge sobre Anthony Volpe. “Cumple muchos requisitos defensiva y ofensivamente. Tiene velocidad… Siempre he dicho que si eres el mejor jugador, no debería importar tu edad. Deberías estar ayudando a los Yankees de Nueva York”.

Aaron Boone ha dicho desde el primer día de los entrenamientos de primavera que a los Yankees no les importaría elegir a Anthony Volpe como shortstop titular si pudiera demostrar que está preparado para ocupar esa posición.

Anthony Volpe juega de shortstop durante el entrenamiento de primavera de los Yankees.
Charles Wenzelberg / NYP

En 18 partidos de temporada regular con los Yankees, Peraza fue titular tanto en el shortstop como en la segunda base y bateó .306 con un OPS de .832.

El juez no puede hacerlo todo solo y quedó claro el pasado agosto. Debe contar con el apoyo del orden de bateo de los Yankees. Pero esto es lo que falta aquí, sobre todo si los lanzadores titulares y el bullpen lo hacen tan bien como se espera que lo hagan en 2023. Desde mediados de la década de 2010, cuando los débiles bates de Alcides Escobar y Addison Russell fueron ocultados por el resto de sus equipos, ningún equipo con un shortstop ofensivo a nivel de la IKF ha ganado todo el campeonato.

Desde entonces, gente como Correa y Seager se han hecho populares, y la gente que ve desfilar a sus competidores puede saberlo mejor que nadie. Para salir del banquillo, los Yankees necesitan encontrar a un jugador como Correa o Seager, o rezar por un milagro.

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